De alvleesklier bij Type 1 Diabetes

Wat doet de alvleesklier precies?

Het orgaan waar het probleem ligt bij Type 1 Diabetes is de alvleesklier. Het is ongeveer 15 centimeter lang, ziet er nogal raar uit en ligt achter je maag in je buikholte.

De alvleesklier heeft verschillende functies. Niet al deze functies spelen een rol bij Type 1. Zo maakt een groot deel van de alvleesklier enzymen die helpen bij de vertering van voedsel. Het geeft deze enzymen af aan de dunne darm zodat het voedsel verder verteerd wordt nadat het uit de maag komt. Deze functie heeft niks te maken met Type 1 en wordt daar ook niet door beïnvloed.

Daarnaast is er een ander deel van de alvleesklier dat zich bezighoudt met de regulatie van de bloedsuikerspiegel. Dit is het deel van de alvleesklier waarin het fout gaat bij Type 1 (en deels bij Type 2): de alvleesklier is niet meer in staat de bloedsuikerspiegel te reguleren.

De bloedsuikerspiegel reguleren

De cellen die de bloedsuikerspiegel reguleren liggen bij elkaar in clusters, waardoor het onder een microscoop op een soort eilandjes lijken. Deze eilandjes worden de ‘eilandjes van Langerhans’ genoemd, naar de persoon die ze voor het eerst beschreven heeft: Paul Langerhans. In een gezonde alvleesklier zitten tot wel één miljoen van deze eilandjes.

In de eilandjes van Langerhans kun je de cellen vinden die insuline en glucagon produceren. Dit zijn dus de cellen die zorgen dat de bloedsuikerspiegel gereguleerd wordt. De bètacellen maken insuline en de alfacellen maken glucagon. Insuline zorgt dat de bloedsuikerspiegel omlaag gaat, terwijl glucagon zorgt dat hij omhoog gaat. Een goede balans tussen deze twee zorgt dan ook voor een stabiele bloedsuikerspiegel.

Door de cellen die insuline of glucagon maken te markeren, kun je ze onder de microscoop goed zichtbaar maken. Hier wordt daardoor heel duidelijk waarom ze ´eilandjes´ genoemd worden.

Afbeelding: De donkere cellen zijn de bètacellen die insuline maken. Het is heel duidelijk te zien dat donkere cellen bij elkaar liggen en een soort eilandje vormen. Er zit geen insuline in de omliggende cellen. Op deze foto is een groot en een klein eilandje van Langerhans te zien.
Afbeelding: De donkere cellen hier zijn alfacellen, de cellen die glucagon maken. Ook hier is duidelijk te zien dat de donkere cellen bij elkaar liggen en een soort eilandje vormen.